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没人在谈论这个金融丑闻

​四大会计事务所的狂妄与贪婪

会计过去很无聊 - 而且很安全。但今天它既不是。“四大”公司是否会因为他们应该检查的系统而变得过于舒适?

在金融危机七年后的2015年夏天,我看到了数百万市民随之而来的经济停滞,我访问了一家新的俱乐部。坐落在梅费尔格罗夫纳街的对冲基金经理人中,Number Twenty最近由会计师事务所毕马威会计师事务所开设。据说,该公司当时的英国主席西蒙柯林斯以流利的公司讲话受到当今顶级会计师的青睐,为客户“提供了一个西区空间”,以满足,交融和接触。这座五层楼建筑的15年租约成本没有公布,但可能会达到数千万英镑。显然这是值得付出的代价来照顾正确的人。

在里面,二十号队由一群有吸引力,身穿紧身服装的服务人员巡逻。在一个楼层是餐厅和橱柜,摆放着美酒。另一方面,鸡尾酒酒吧通往屋顶露台。其艺术肖像凝视更新的高管。他们的名字缩写形成了今天的毕马威会计师事务所:Piet Klynveld(20世纪早期的阿姆斯特丹会计师)William Barclay Peat和James Marwick(苏格兰维多利亚州会计师)和Reinhard Goerdeler(德国人集中营幸存者,建立了他的国家领先的会计师事务所)。

毕马威的创始人已经成名,组建了一个负责会计业务的全球专业人士。他们一直是暴露过度行为的资本主义监督者。相比之下,他们的21世纪接班人被认为是非常想要的。他们让一系列美国次级抵押贷款公司助长了世界仍在卷土重来的金融危机。

“他们对傲慢和克星的看法是什么?”考虑了把我带进俱乐部的那个不信任的内部人士。第二十号当然确实很自豪。但通过塑造他们经营的世界,会计师已经确保他们不可能面临自己的倒台。当世界从一次危机走向另一次危机时,经济不稳定,核心金融市场改革不足,会计师不支付资本主义的代价。它将再次成为失去工作和生计的数百万人。这是会计师的胜利。

他的声音会计的消亡成为二十一世纪的金融危机的一个重要原因。在大约一百年前在英国强制执行的有限公司的审计旨在检查企业形式所固有的所谓“委托人/代理人问题”。正如亚当斯密曾经指出的那样,“其他人的钱的管理者”不能被认为与他们自己的一样谨慎。当20世纪后期的银行家们开始以大量的其他人的钱来赌博时,好的会计变得比以往任何时候都重要。但是,会计师现在有更多的商业优先事项,并且有自己的有限责任 - 不会担心失败的后果。正如史密斯所预言的那样,“疏忽大意”正式接踵而至。

在2008年雷曼兄弟倒闭引发经济下滑之后,显然安永对该银行的审计几乎毫无价值。大西洋另一边的类似失败证明,各地的资产负债表上都充满了被称为黄金的浮渣。HBOS主席,可以说是英国经济繁荣年代最可疑的贷款人,向随后的议会调查解释说:“我每年至少与独立审计人员 - 两个主要合作伙伴 - 一次见面,并且在我们的会议中,他们可以空运任何他们觉得困难的事情。尽管我们进行了有趣的讨论 - 他们对业务非常有帮助 - 从未提出任何问题。“

这种无国界审计已经达到了这种代表性。随后的调查显示,毕马威的普通审计师确实质疑该银行为亏损拨备多少。但是,帮助公司赚取可观咨询费用才是正事(在大约7年的5600万英镑的审计费用之上,其价值为4500万英镑 )并且初级的会计师只担忧能否跟上他们的上司。

半个世纪前,经济学家JK Galbraith通过警告“商业人士”不愿意说出“如果这意味着扰乱当前有序的商业和便利”,结束了他1929年大崩溃的地标历史。(在这一点上,他认为,“至少与共产主义一样,是对资本主义的威胁”)。几十年后,加尔布雷思本可以预言会计,现在由商界人士领导,而不是商业监督。

同一时期的另一位美国作家发现了可能的原因,即会计师更加明目张胆地盲目冒险。“很难让一个人理解一些东西,”厄普顿辛克莱尔写道,“当他的薪水取决于他不了解它时”。

几个世纪以来,会计本身是一个相当简单的过程,使强大的和有地位的人能够监督管理他们的庄园的人。但随着时间的推移,这个狭窄的任务被商业所改变。在这个过程中,它为其领先的从业者带来了数十亿美元的产业和生活方式,这几乎不可能与一个不起眼的数字计算器的形象相冲突。

仅德勤,普华永道(PwC),安永(EY)和毕马威(KPMG)等四大全球性公司审计了97%的美国上市公司和英国所有100家最大的公司,验证其账户对其业务的可靠和公正的看法给投资者,客户和工人。他们是唯一能够检查这些跨国组织数量的团队,从而享有有效的卡特尔地位。并不是说固定服务价格这么不合适 - 只有那么少的主要参与者,没有必要。“每个人都知道别人的盈利率多少,”最近他们的一位前会计师笑着告诉我。不存在没有严重的竞争者。更重要的是,由于审计几乎在任何地方都是法律要求,这是一个国家保证的卡特尔。

尽管误导会计造成了经济风险,但会计师却相对不受惩罚地履行其职责。大公司已经说服政府对他们提起诉讼是对经济的存在威胁。保证市场具有巨大优势和严格有限的下滑空间的无与伦比的优势是四大数十亿美元企业的支柱。他们可以自由地获利而不用担心他们滥用职权的严重后果,无论是税法的剥削,倾斜的咨询建议还是忽视金融犯罪。

意识到他们的好运和绝望的保护,会计师有时喜欢抗议他们的商业条件苛刻。“我们今天要面对的环境充满挑战 - 无论是全球经济,地缘政治问题还是激烈竞争,”普华永道全球主席Dennis在2015年声称,他揭示了当时有史以来的最高收入会计师事务所:350亿美元。第二年,尽管竞争激烈,其他三家四大公司的数字却上升至360亿美元。虽然他们不敢说全球收入可以带来多少利润,但要求披露这些利润的国家的数据显示,普华永道的利润将接近100亿美元。

Nally说,普华永道面临的挑战之一是欧洲审计师的“强制轮换”,这是一种会计音乐剧的新游戏,其中四大交换客户每10年左右一次。这是世界会计顶级竞赛的传递。一些公司已经由同一家公司进行了一个多世纪的审计:毕马威将通用电气公司列为一位109岁的客户; 普华永道在经历了120年的历史后,于2016年退出巴克莱审计。

作为专业人士,会计师一般都信任自我规范 - 具有可预测的自我放纵成果。如果存在一定程度的独立监督,例如安然丑闻以及当时的其他重大丑闻之后在美国建立的监管机构,世界通信公司 - 现已解散的公司安达信公司被指控与公司密切合作,游戏会计规则并向市场呈现虚增利润 - 权力受到限制。在设定会计本身的关键规则时,如何对行业和财务进行审计,四大公司同样占主导地位。他们的校友控制着国际和国家的标准制定者,确保游戏规则适合主要会计师事务所和他们的客户。

会计师业务延伸到政府的心脏。在英国,四大顾问就从医疗保健到核能的一切事务向部长和官员提供咨询。尽管他们的建议总是被贴上“独立”的标签,但它总是适合于大量对其有直接利益的公司客户。不出所料,大多数顾问的处方 - 例如公共服务的市场化 - 在未来几年对其服务的需求更大。通过政府的旋转门混入高级公职人员的日常招聘,四大公司已成为消除公共和私人利益界限的溶剂。

政府还有其他原因让四大集团陷入混战。四大公司之一的失踪 - 例如2002年发生在Arthur Andersen&Co身上的刑事定罪后的许可证丢失 - 给审计带来了不可接受的威胁。因此,在前四大合伙人向英国“金融时报”称之为政府与行业之间的“浮士德关系”时,这些公司在金融危机后的低点甚至处于官方监督之下。他们太少而不能失败。

主要会计师事务所也避免了其重要性保证的公众监督水平。与他们有牵连的重大丑闻总是会有更多色彩缤纷的恶棍让媒体关注。例如,当天堂报纸在2017年11月成为头条新闻时,最大的消息是赛车手刘易斯·汉密尔顿在购买私人飞机时避免了增值税。一个更重要的事实是,世界上最大的会计师事务所之一以及所谓的资本主义监管者安永为他和其他人设计了这个计划包括几个寡头,基本上没有被注意到。此外,覆盖商业和公共服务的各个领域,四大公司已成为记者的朋友。他们可以作为“独立”专家来解释复杂的监管和经济发展,并为难题提供简单的副本。

只需最小的竞争或问责制就可以繁荣起来,会计师变得非常舒适。四大合伙人每小时收费几百英镑,但通过出售员工服务赚取真金白银。其结果是男性和女性没有特殊才能并且没有个人或企业家风险的体育明星级收入。在英国,合作伙伴的利润份额从30万英镑左右增长到年收入达到500万英镑。美国数据未公开,因为这些公司在特拉华州注册,不必公布账户,但被认为是相似的。(在2016年,当我向德勤的一位高级合伙人询问这些财富是否合理时,他怯懦地承认这是一个“难题”。)

像任何跨国公司那样瞄准增长,尽管他们拥有专业地位,但四大公司继续以比他们所服务的世界更快的速度扩张。在他们最古老的市场,英国和美国,这些公司的增长速度是这些国家经济速度的两倍以上。到2016年,在全球150个国家中,四大公司共雇用了89万人,这超过了世界上最有价值的五家公司之和。

大四是在转弯的任何变化为机遇,以赚取更多的费用超级有才了。在过去的十年中,所有公司的实质全球增长都来自销售更多咨询服务。就后危机金融监管提供咨询已经弥补了2008年的轻微挫折。毕马威以最终的“没有成功就像失败”的故事为主题。尽管 - 比其他任何一家公司都要多 - 它已经错过了导致世界银行业崩溃的次级抵押贷款贬值,不久之后它被欧洲中央银行列为“资产质量评估过程中的主要角色”那些现在需要进行“压力测试”的银行。

四大公司现在将自己定位为“专业服务”的全方位提供商,从遵守法规到IT系统,兼并和收购以及企业战略等各个方面提供答案。其结果是,在全球范围内,他们的审计和相关“保证”服务的收入不到其一半。他们是审计方面的咨询公司,而不是相反的方式。

大公司的高级合作伙伴意识到他们的财富基础,但坚持认为审计和获取数字仍然是他们的核心业务。“我会交易任何咨询关系,以免我们做不好的审计,”毕马威英国负责人西蒙柯林斯在2015年对英国“金融时报”表示。“我们的生活挂着是否由我们做好质量审计。”证据另有建议。有如此多的审计不足以及几乎不懈的增长,显然在一个很少有公司可供选择的市场中,糟糕的业绩不是生死攸关的问题。

现在,安永的座右铭是“建设一个更美好的工作世界”(在我们所做的每件事上都抛弃了“质量”,作为2008年雷曼兄弟倒闭后的重塑的一部分)。然而,几乎没有证据表明世界对于现在提供大四收入中大部分收入的咨询建议来说更好。尽管如此,所有人都想出了“思想领导力”来创造更多的工作。2017年毕马威发布的简报引发了:“价格并不像您想象的那么重要”; “四种在职者可以与破坏者合作”; 和“以客户为中心”。安永增加了诸如“定位成功实践社区”等见解,而普华永道可以通过“银行业最大的障碍:自己的战略”来帮助大型金融机构。

所有这些热点对管理人员的吸引力通常都只是基于对错过的恐惧以及相信他们跟上商业趋势的舒适感。毫不奇怪,当他们的公司有效地将战略思想外包给四大顾问公司和其他咨询公司时,他们所掌握的经济体的生产率就会趋于平稳。

咨询公司大卖场背后的商业要求在公司自己的目标中是明确的。比如,毕马威英国的前两个“关键绩效指标”就是“收入增长”和“提高利润率”,其次是员工和客户满意度(这不会因给他们很难获胜而赢得)。揭露虚假会计,欺诈,逃税和经济风险 - 社会实际上可能从会计师那里获得的一切 - 并不具有特征。

在四大毕业的雇员与抵达铲除财政不当,使资本主义安全的热情。即使对于表现温和的人来说,他们的收入前景好,加上也许对商业世界有模糊的兴趣。许多人希望保持他们的选择开放,注意到企业界顶级合格会计师的普遍存在; 富时100指数最大的英国公司的近四分之一的首席执行官是特许会计师。

说到诚信和诚实,这个品种没有什么不寻常之处。他们对社会,心理和财务压力的敏感程度与其他任何群体相似。从2013年在加利福尼亚停车场遇到的高级毕马威审计合伙人那里传递内部信息以换取劳力士手表以及成千上万美元的现金,会计师是一个不诚实的职业,这将是诱人的。但是这种公然的腐败是例外。真正的问题是,这个行业的独特特权和冲突会将普通人的弱点变成更少的犯罪行为,但同样具有腐蚀性。

一家大公司的新合格会计师通常会参与马修吉尔学术界称之为“技术官僚主义”的职业生涯,合法地应用标准,但为了客户的利益,不违反规则,但不表达真相和客观性。晋升到合作伙伴队伍需要“适应”高于一切。有了严肃的财务激励才能达到顶峰,主要公司最终由更具实质性而非道德动机的会计师运行。在2017年的英国,大公司的高级合伙人都没有建立自己的职业生涯,应该成为公司审计的核心业务。在全球范围内,四大中的两个都是由甚至没有合格会计师的男性领导。

审计的核心会计任务似乎与性感的替代品相似,许多会计师都渴望传统角色所不具备的兴奋点。早在1969年,Monty Python便以一位素描为特色的剪影,其中包括Michael Palin作为会计师,John Cleese作为他的职业顾问。“我们的专家把你形容为一个令人难以置信的沉闷寡言,缺乏想象力,胆小,缺乏主动性,没有骨气,容易主宰,没有幽默感,乏味的公司,不可思议的单调和可怕,”Cleese告诉Palin。“而在大多数行业中,这些都是相当大的缺点,在特许会计中他们是一个积极的福音。”佩林的性格,唉,想成为一个狮子驯服者。

会计师寻求更激动人心的事情可以通过像安然这样的现代丑闻以及21世纪早期的银行会计活动来看待。一位前四大会计师告诉我,如果有一件事会改善他的专业,那就是“让它再次无聊”。

他们曾经是外部人仔细审视商业世界的时候,四大现在的内部人士正在深入挖掘。他们都模仿上个世纪杰出的管理咨询公司麦肯锡的着名校友系统,确保当他们自己的顾问和会计师继续前进时,他们可以靠近老公司并为其提供更多的工作。与企业变得更加亲密的已经太密切的关系的威胁被忽略。2016年,安永的“全球品牌和外部传播领导者”在这一点上达到了神圣的目的:“你考虑伟大的右手; 其实校友可以成为我们伟大的右手。“

顶级的会计师的自我形象不再是一个温和的。“无论是担任审计师角色的全球金融市场正常运作的管家,还是解决客户或社会挑战,我们都会要求我们的专业人士认真思考他们通过他们在德勤的工作所产生的影响,”该公司领导说在他们的“全球影响报告”中。对他们核心审计角色的深刻重要性的理解并不能转化为对这项任务的强烈关注。安永的全球老板马克温伯格(Mark Weinberger)描绘了顶级会计师如何看待他们在世界上的位置。他担任俄罗斯投资委员会共同主席,担任总理兼普京主持人德米特里梅德韦杰夫; 在上海做类似的事情; 坐在唐纳德特朗普的战略论坛上,直到2017年解散时这位美国总统因为安抚新纳粹分子而完全有毒; 并为达沃斯世界经济论坛提供“全球议程受托人”地位。

所有顶级会议席位的价格都是一个灾难性的失败。来几十年,如果不进行大刀阔斧的改革,这一代价只会变得愈加昂贵。如果所谓的监管机构忽视新的威胁,这一后果可能会像上次金融危机所预示的那样具有灾难性。会计师太重要了,不能只留给今天的会计师。


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